Existen 4 especies de camélidos sudamericanos. Dos domésticas, la alpaca y la llama; y dos silvestres, la vicuña y el guanaco. La alpaca, la llama y la vicuña habitan principalmente las zonas altoandinas de Sudamérica sobre los 4.000 msnm. La mayor población de guanacos habita el extremo sur del continente, en la región patagónica que comparten Argentina y Chile. La crianza de alpacas y llamas constituye una actividad económica de gran importancia para un amplio sector de la población altoandina de Perú, Bolivia, Argentina, Chile y Ecuador. Se estima que alrededor de 500 mil familias campesinas de la región andina dependen directamente de la actividad con camélidos sudamericanos, además de otras que se benefician indirectamente de ella aprovechando los subproductos de estas especies como la fibra, carne, piel y estiércol. Por otro lado, en las dos últimas décadas se ha impulsado la protección de la vicuña y el guanaco y la explotación racional de su fibra, lo que ha permitido mejorar los ingresos de las comunidades y productores dedicados a su explotación. La fibra es el principal producto que se obtiene de la explotación de los camélidos, su alta calidad textil permite elaborar prendas de vestir de buena calidad y elevada cotización internacional. La carne es utilizada principalmente para el autoconsumo y para la venta en los mercados regionales, aunque su alto contenido nutricional y su bajo contenido de colesterol, pueden otorgarle un valor agregado el cual podría mejorar los ingresos de los productores. Las pieles y cueros se utilizan básicamente para la artesanía. La comercialización de los productos que se obtienen de los camélidos se realiza en forma desfavorable para el productor. Para el caso de la fibra la comercialización es a través de intermediarios locales y regionales, los cuales desmerecen el precio real de la fibra, afectando los ingresos del productor. Además, existe una pobre homogeneidad de la calidad de la fibra, volúmenes insuficientes de comercialización y escasa tecnología para la producción (Ruiz, 2011).

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